Pour commémorer la Journée internationale de sensibilisation aux dangers des mines, Soulcial Trust s'est lancé dans un projet narratif visant à découvrir les expériences des personnes handicapées au Cambodge.

Bel

Une fois qu'il eut trouvé son équilibre, il avança avec précaution du pied gauche, commençant à marcher pas à pas de la populaire Pub Street à Phsar Chas, l'ancien marché. Il était sur le point de vendre les bijoux faits à la main qu'il portait. S'approchant d'une boutique de souvenirs près de l'angle de Phsar Chas, il sortit avec vigilance ses bijoux en pierres précieuses d'une pochette en organza. Après avoir montré son artisanat au gérant du magasin, il a demandé gentiment s'ils étaient prêts à vendre ses bijoux. leur discussion s'est poursuivie pendant un court moment et s'est terminée en déception. Il est parti, le visage vide, à la recherche d'un autre magasin qui serait prêt à vendre son trésor. C'est Bel.

La vie a explosé

Bel est l'une des très nombreuses victimes des mines terrestres au Cambodge. Il a marché sur une mine terrestre à l'âge de sept ans. Né juste après le génocide cambodgien, Bel a vu sa vie bouleversée par la guerre civile. Son frère a rejoint les Khmers rouges de Pol Pot tandis que son autre frère a rejoint l'opposition, l'armée du PRK (People’s Republic of Kampuchea). “Quand mes deux frères se sont enrôlés dans l'armée, je suis tout seul" dit Bel. Enfant, avant son accident, il se promenait autour des anciens, aidant les fermiers à prendre soin des buffles en échange de nourriture. "Je me souviens encore de l'odeur du maïs brûlé que je ramassais pour me nourrir", se souvient Bel.C'était bien."Le maïs brûlant qui sentait autrefois la satisfaction et l'indépendance s'est vite transformé en une odeur d'horreur et de destruction. Bel a marché sur une mine. "Je me suis souvenu que j'avais entendu le bruit assourdissant d'une explosion." Son t-shirt était brûlé. Ses bras ont été brûlés et son estomac s'est renversé."J'ai essayé de courir, mais mes jambes ne bougeaient tout simplement pas", note Bel. Emmené au village, il a été englouti par les sanglots et les griefs des villageois. Les médecins lui ont fait une injection mais ont prédit qu'il ne survivrait pas la nuit. Miraculeusement, Bel était assez fort pour survivre. Il a été transféré à l'hôpital de la province de Siem Reap, près de l'ancien marché. À l'hôpital, il a reçu des médicaments et trois bouteilles de sang."Je veux récupérer ma jambe", dit Bel à son réveil le lendemain,"et j'ai pleuré et frappé les médecins quand ils sont venus me voir."Au bout d'un moment, il a appris à marcher avec un bâton de bambou.

Le début d'une vie

Quand Bel est retourné dans son village, il a senti que tout avait changé. Ses amis et ses voisins l'ont tenu à distance. Ils ont arrêté de lui parler. Sa belle-mère l'a frappé quand elle l'a vu. Bel explique, "au Cambodge, les gens qui ont perdu leurs jambes, leurs bras, leurs yeux... signifient la fin de leur vie. Ils ont dit que tu étais " fini". Tu n'es plus important. Le terme khmer pour les personnes handicapées (jon pikarr) signifie aussi que vous êtes paralysé et que vous ne pouvez rien faire." Après un ou deux ans, Bel a quitté son village pour gagner de l'argent et aller à l'école. Mais une série de tentatives futiles l'a forcé à rentrer chez lui une fois de plus. Finalement, Bel est allé à l'école pour recevoir une éducation junior et a obtenu son diplôme au sommet de sa classe. Comme il n'y avait pas de lycée dans le village, il s'est rendu à Siem Reap pour poursuivre ses études. Il a reçu l'éducation dont il avait besoin du musée et de l'école des mines antipersonnel du Cambodge. Pendant ce temps, Bel a eu l'occasion d'apprendre l'anglais auprès de quelques volontaires outre-mer. Cela a changé sa vie.

Professeur Bel 

Après avoir terminé ses études secondaires, Bel a reçu une bourse pour étudier l'économie à l'université d'Angkor, avec une spécialisation en économie. en deuxième année d'université, il a décidé d'obtenir un poste en administration dans ce domaine. Après avoir envoyé d'innombrables candidatures à des entreprises, il a réussi à obtenir plusieurs entretiens d'embauche. néanmoins, dès qu'il est entré dans une salle d'entretien, il s'est rendu compte qu'il était, et est toujours, confronté à un énorme obstacle. "Quand je suis arrivé," dit Bel, "they saw that i have lost a leg, refusing to hire me. They said their company don’t need people with disabilities and tell me to go to other places.” Day after day, he applied for a job for more than a year and was rejected time after time. Realising how difficult employment for people with disabilities can be, Bel decided to open Khmer independent Life team (KiLt) in 2003 to help people with physical disabilities earn a living. In KiLt, Bel taught members English and skills to make jewellery, to sew, to make copper wire art, to paint… over the years, he helped his members get jobs. “They call me teacher Bel," dit-il avec exaltation.

Vivre une vie précaire

Since the 2008 worldwide financial crisis, however, the number of KiLt members has dropped drastically. His team receives little funding and support for his business. On top of that, he noticed that people started copying his unique jewellery design. “I asked them why they are doing the same thing, and they replied that this is a free market and everybody can do it. So basically they’re copying my original design. It’s copying,” Bel emphasised. Unable to pay the outrageously high rent of 150 USD per month to continue to sell his jewelry at the old market, he attempted to sell his jewelry on the street. But life can be an arduous journey. The royal police in the old market forbade him to engage in any kind of “informal” economic activities, evicting him from the old market. Currently, he is running his business through direct sales. He approaches shop owners in the city of Siem Reap, persuading them to sell his hand-made jewellery in their souvenir shops.“Cambodians won’t buy my jewellery. They think they are for animals, and Khmer should not wear it."Son activité dépend désormais entièrement des touristes et des étrangers.

Abjection et aspiration 

"Désolé je ne peux pas vous aider avec ça," dit le manager du magasin à Bel. "Je ne suis pas le propriétaire de ce magasin. Mon patron travaille de l'autre côté de la rivière. Peut-être que vous devriez aller voir son magasin.” Bel went to the other side of the river but could never nd that souvenir shop. “Let’s do this [selling jewellery] again next week. We may have better luck,” said Bel with a hint of a smile. It was around ten o’clock on a Wednesday night. Bel decided to return to his home. Step by step, he gradually walked past the hustle and bustle of the Art Centre Bridge, as if he were loaded with the unthinkable weight of history and memory.


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